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Anomalies cérébrales et mauvaise mémoire à long terme chez les jeunes consommateurs de cannabis

Selon les résultats d'une nouvelle étude menée par des chercheurs de Northwestern Medicine à Chicago (Illinois), fumer de la marijuana quotidiennement pendant trois ans à l'adolescence est associé à un hippocampe de forme anormale et à des problèmes de mémoire à long terme.
Les chercheurs pensent que l’hippocampe est plus susceptible d’être altéré au fur et à mesure que la consommation de marijuana se fait sentir.

La région hippocampique du cerveau est reconnue pour sa capacité à réguler les émotions et la mémoire à long terme. Des recherches antérieures, telles qu'une étude menée en 2008 par des chercheurs de l'Université de Melbourne, en Australie, ont mis en évidence une association entre les anomalies structurelles de l'hippocampe et la consommation de cannabis à long terme.

Les chercheurs australiens ont découvert que l'hippocampe et l'amygdale étaient plus petits chez les consommateurs de cannabis que chez les non-utilisateurs. Les consommateurs de cannabis ont également démontré plus de «symptômes sous-seuil» de troubles psychotiques que le groupe témoin qui n’utilisait pas de cannabis.

L'étude Northwestern, publiée dans la revue Hippocampe, ont utilisé des "outils de cartographie cérébrale avancés" pour examiner de plus près les changements subtils dans les régions du cerveau chez les utilisateurs de marijuana.

Auparavant, l'équipe de Northwestern avait démontré des performances médiocres à court et à long terme chez les utilisateurs de marijuana, ainsi que des anomalies dans la forme d'autres régions du cerveau, notamment le striatum, le globus pallidus et le thalamus.

«Les deux études récentes établissent un lien entre l’utilisation chronique de la marijuana pendant l’adolescence et les différences de régions cérébrales essentielles à la mémoire et qui semblent durer au moins quelques années après l’arrêt», affirme l’auteur principal de l’étude, Matthew. Smith, professeur adjoint de psychiatrie et de sciences du comportement à la Feinberg School of Medicine de Northwestern.

Les chercheurs ont recruté 97 participants pour l'étude, parmi lesquels des personnes souffrant de troubles liés à la marijuana, des patients schizophrènes sans antécédents de toxicomanie, des patients schizophrènes atteints de troubles liés à la marijuana et des groupes appariés de sujets témoins sains.

Les participants à l'étude qui ont consommé de la marijuana n'ont pas consommé d'autres drogues et ont déclaré consommer de la marijuana tous les jours pendant trois ans en moyenne à partir de l'âge de 16 ou 17 ans. sans marijuana pendant 2 ans en moyenne.

Longueur de la consommation de marijuana en corrélation avec la gravité des anomalies hippocampiques

L'étude montre que plus les sujets consommaient de la marijuana de manière chronique, plus la forme de leur hippocampe était anormale. Les chercheurs pensent que l'hippocampe peut être plus sensible à ces changements, plus la consommation de marijuana est longue.

Les auteurs croient également que la forme anormale indique des dommages aux neurones et aux axones dans l'hippocampe.

Les participants à l'étude ont passé un "test de mémoire narrative", dans lequel ils devaient écouter une série d'histoires d'une minute, puis se rappeler autant de contenu que possible 20 à 30 minutes plus tard.

Dans l'ensemble, les anciens utilisateurs de cannabis ont obtenu 18% de moins de résultats aux tests de mémoire que les sujets témoins en bonne santé. Les participants atteints de schizophrénie qui avaient consommé de la marijuana à l'adolescence présentaient environ 26% de moins de résultats à ces tests que leurs pairs n'ayant jamais consommé de marijuana.

Cependant, une étude longitudinale est nécessaire pour démontrer de manière concluante si la marijuana est responsable des différences cérébrales et des troubles de la mémoire observés chez les sujets ayant consommé de la marijuana. Smith explique que les résultats actuels ne permettent pas de le démontrer de manière définitive, car l'étude n'a examiné qu'un seul moment.

"Il est possible que les structures cérébrales anormales révèlent une vulnérabilité préexistante à l'abus de marijuana", déclare Smith. "Mais la preuve que plus les participants abusaient de la marijuana longtemps, plus les différences dans la forme de l'hippocampe suggèrent que la marijuana pourrait en être la cause."

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