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Dorothea Dix: Redéfinir la maladie mentale

Au 19ème siècle, les troubles de santé mentale n'étaient pas reconnus comme des maladies traitables. Ils étaient perçus comme un signe de folie, garantissant un emprisonnement dans des conditions impitoyables. Une femme a entrepris de changer ces perceptions: Dorothea Lynde Dix.
Dorothea Dix a joué un rôle déterminant dans l'amélioration de la perception de la maladie mentale.
Crédit d'image: La Bibliothèque nationale de médecine

Né dans le Maine en 1802, Dix a joué un rôle déterminant dans la mise en place de services de santé mentale sans cruauté aux États-Unis.

Dix, enseignant et infirmier pendant la guerre civile américaine, a mené une campagne inlassable pour le traitement équitable des patients souffrant de troubles mentaux, après avoir été consterné par les conditions dans lesquelles ils étaient confinés.

"Messieurs, je procède brièvement pour attirer votre attention sur l’état actuel des aliénés enfermés dans ce Commonwealth, dans des cages, des stalles, des enclos! Enchaînés, nus, battus avec des bâtons et obéis", écrit Dix dans un Mémorial. la législature du Massachusetts en 1843.

Dans les années qui ont suivi, Dix se sont rendus dans des centaines de prisons et d’entrepôts à travers les États-Unis, documentant le traitement inhumain que les personnes atteintes de maladie mentale recevaient et communiquant ses conclusions aux assemblées législatives des États.

Son travail a non seulement abouti à la création de 32 hôpitaux de santé mentale dans une multitude d'états américains, mais a également contribué à changer la perception de la maladie mentale.

"Grâce à son travail, elle a mis en lumière les abus et la négligence des personnes atteintes de maladie mentale, ce qui a contribué à changer les perceptions et les approches politiques des dirigeants étatiques, nationaux et internationaux en vue de mettre au point des méthodes de traitement plus humaines", a déclaré Paolo del Vecchio. pour les services de santé mentale à l’administration des services de toxicomanie et de santé mentale, a déclaré Nouvelles médicales aujourd'hui.

Pour notre cinquième et dernier article d'une série célébrant les modèles féminins en médecine, nous nous penchons sur la vie et la carrière incroyables de Dix.

Comment son lobbying acharné pour la réforme des soins de santé mentale il y a plus de 200 ans a-t-il contribué à façonner le traitement actuel des patients atteints de maladie mentale? Quels défis subsistent pour les soins de santé mentale?

Une enfance malheureuse

L'enfance de Dix n'était pas heureuse. son père était un alcoolique violent et sa mère souffrait de maladie mentale. À l'âge de 12 ans, Dix s'est enfuie de chez elle dans le Maine pour vivre avec sa riche grand-mère à Boston, au Massachusetts.

En dépit d'un manque d'éducation formelle, Dix était clairement une femme intelligente et ambitieuse, alors qu'elle a commencé une carrière en tant qu'institutrice. En 1821, à l'âge de 19 ans, elle ouvre une école pour jeunes filles dans le manoir de sa grand-mère.

Dans les années qui ont suivi, Dix a écrit un certain nombre de livres pour enfants et de nouvelles et, en 1831, elle a ouvert une école pour enfants défavorisés, qu’elle a fui de chez elle.

Cependant, ces réalisations n'étaient pas faciles. Dix souffrait souvent d'épisodes de maladie, y compris de toux grave et de fatigue, ce qui a fini par mettre fin à sa carrière d'enseignante.

Les archives suggèrent que sa maladie physique a eu des conséquences sur sa santé mentale, la rendant déprimée. Sa maladie mentale deviendrait plus tard une force motrice dans son désir de changer les soins de santé mentale aux États-Unis pour le mieux.

Inspiré par sa propre maladie mentale

Au milieu des années 1830, Dix voyagea en Europe dans l'espoir de trouver un remède à sa maladie.

Pendant son séjour en Angleterre, elle a rencontré les réformatrices sociales Elizabeth Fry et Samuel Tuke. Fry avait aidé à faire adopter une nouvelle législation au Royaume-Uni pour rendre le traitement des prisonniers plus humain, tandis que Tuke fondait la York Retreat pour les malades mentaux en Angleterre.


Dix était consterné par le traitement des patients atteints de maladie mentale.

Les preuves suggèrent que la propre expérience de Dix en matière de maladie mentale, ainsi que le travail de ces réformateurs sociaux, ont contribué à l'inspirer pour apporter des changements aux soins de santé mentale aux États-Unis.

"Peut-être que ses propres luttes ont contribué à faire d'elle un défenseur plus compatissant des personnes diagnostiquées comme mentalement instables ou aliénées", a écrit l'historienne Manon S. Parry dans un article publié en 2006. " dans un nouveau cercle de contacts. "

En 1841, Dix se porte volontaire pour enseigner une école du dimanche pour femmes détenues dans une prison à East Cambridge, Massachusetts. Ici, elle a été témoin de la souffrance des femmes atteintes de maladie mentale. Ils étaient enchaînés à des lits, affamés et maltraités - punis comme s'ils étaient des criminels.

Horrifiée par ces mauvais traitements, Dix a commencé à visiter des prisons et des ateliers dans le Massachusetts et à documenter ses découvertes.

La montée des soins de santé mentale

En 1843, ces découvertes ont été présentées dans un mémoire à la législature du Massachusetts.

Dans le cadre du Mémorial, Dix a demandé des fonds pour introduire une réforme pour la prise en charge des patients atteints de maladie mentale dans le seul hôpital psychiatrique d'État du Massachusetts - Worcester Insane Asylum. Sa demande a été approuvée.

"Ce mémorial révèle comment Dix travaillait dans les conventions de son temps pour se faire un rôle dans la vie publique et attirer l'attention sur le traitement horrible des malades mentaux dans les prisons, les foyers pour pauvres et les asiles", écrit Parry.

"Les idéaux de féminité caractérisaient les femmes comme ayant une responsabilité particulière envers les membres les plus vulnérables de la société et une autorité morale supérieure à celle des hommes. Dans le même temps, les femmes devaient être protégées des images et des expériences de souffrance et de dégradation."

"Dix a pu utiliser ses descriptions vivantes et bouleversantes à un effet puissant, condamnant l’existence de ces abus et faisant honte aux dirigeants politiques de prendre des mesures en son nom et au nom des" détenus "de ces institutions."

Manon S. Parry

Après son succès au Massachusetts, Dix a mené sa campagne de réforme des soins de santé mentale dans d’autres États.

Un point important de la croisade de Dix était le projet de loi au profit des indignés, qui avait été présenté au Congrès en 1854. Le projet de loi proposait une législation prévoyant des terres fédérales et un financement pour le développement de nouveaux établissements psychiatriques.

Bien que le projet de loi ait été adopté par les deux chambres du Congrès, le président Franklin Pierce a opposé son veto à cette question en déclarant que la question du bien-être social devait être la responsabilité de chaque État plutôt que celle du gouvernement fédéral.

Bien que déçu par cette décision, Dix continue de progresser au niveau des États. Entre 1843 et 1880, elle a contribué à la création de 32 nouveaux hôpitaux psychiatriques à travers les États-Unis, notamment à New York, dans l’Indiana, en Illinois, au Rhode Island et au Tennessee.

De «paresseux et sans valeur» à «malade et humain»

Quand il s’agit des soins aux patients atteints de troubles mentaux, nous avons sans doute parcouru un long chemin depuis les années 1800.

Aujourd'hui, il existe plus de 6 100 établissements de soins ambulatoires en santé mentale et plus de 800 établissements psychiatriques aux États-Unis, contre seulement 123 hôpitaux psychiatriques en 1880.

"Dix était l'un des premiers champions de notre pays en matière de soins de santé en tant que droit fondamental et nous avons la responsabilité sociale et publique de prendre soin de ces citoyens vulnérables parmi nous", a déclaré del Vecchio. MNT.

De plus, elle a contribué à changer la façon dont les patients atteints de maladie mentale sont perçus.

En tant que psychiatre, le Dr Fuller Torrey, directeur exécutif du Stanley Medical Research Institute, nous a dit: "Elle a changé la perception d'être paresseux et sans valeur pour être malade et humain".

Cependant, il reste encore beaucoup à faire dans le domaine de la santé mentale, et les experts estiment que nous pouvons apprendre beaucoup de choses inspirantes telles que Dix.

"Nous avons besoin de plus de champions comme Dix"

Selon l’Alliance nationale pour la maladie mentale, environ 1 adulte sur 5 aux États-Unis souffre d’une forme de trouble de santé mentale au cours d’une année donnée.

Le taux de maladie mentale est encore plus élevé pour les détenus en prison ou en prison - selon un rapport du Département de la justice américain, plus de la moitié de ces personnes souffrent de troubles mentaux.

Les statistiques montrent qu'environ 56% des patients atteints de maladie mentale aux États-Unis ne reçoivent pas de traitement.

Il existe également une grave pénurie de professionnels de la santé mentale. En fait, Mental Health America indique que dans les États où la main-d'?uvre est la plus faible, il n'y a qu'un seul professionnel de la santé mentale, y compris des psychiatres, des psychologues et des travailleurs sociaux, pour 1 000 personnes.

La stigmatisation entourant la maladie mentale reste également un problème. L'American Psychological Association affirme que seulement 25% des adultes présentant des symptômes de maladie mentale croient que les gens les soigneront et les compatiront.

À l'avenir, del Vecchio croit que nous pouvons bâtir un monde meilleur pour les personnes atteintes de maladie mentale en suivant les traces de Dix.

"Aujourd'hui, nous avons besoin de plus de champions comme Dorothea Dix pour faire preuve de leadership afin de changer les attitudes et les politiques afin de permettre à tous les Américains souffrant de maladie mentale de se rétablir et de mener une vie productive dans nos communautés.

Dix est un modèle pour ceux qui veulent réformer la façon dont les personnes atteintes de maladie mentale grave sont traitées. Elle fournit un exemple de la façon dont des personnes dévouées peuvent aider à changer la société pour le mieux. "

Paolo del Vecchio

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