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Les doutes suscités par le "gène de la longévité", d'autres facteurs désormais considérés comme responsables

Les chercheurs qui ont testé de nouveau les résultats d’études antérieures suggérant que le gène de longévité a prolongé la vie grâce à la production de protéines sirtuines affirment que cet effet n’est probablement pas dû à ce gène mais à d’autres facteurs génétiques les expériences. Ils montrent également que la restriction alimentaire seule augmente probablement la durée de vie, indépendamment des sirtuines. Les chercheurs, dirigés par le Dr David Gems de l’Institute of Healthy Aging de l’University College London (UCL), au Royaume-Uni, décrivent leurs conclusions dans un article publié cette semaine dans la revue La nature.
Des études antérieures ont suggéré que les sirtuines augmentaient significativement la durée de vie des organismes utilisés comme modèles biologiques pour étudier le vieillissement chez l'homme. Ils ont montré que lorsque les gènes de la levure, du nématode et de la mouche des fruits étaient conçus pour produire plus de sirtuine, cela augmentait leur durée de vie de 50% dans le cas des nématodes.
D'autres travaux sur les effets de la restriction alimentaire sur la longévité ont également suggéré que cet effet était dû à l'activation des sirtuines.
Les études ont reçu beaucoup de publicité et le gène producteur de sirtuine est devenu connu sous le nom de "gène de longévité".
Certaines crèmes anti-âge prétendent également cibler les sirtuines en incluant un médicament à base de plantes appelé resvératrol, considéré comme un activateur de la sirtuine: des traces de resvératrol peuvent être trouvées dans le vin rouge. Mais des études ultérieures ont jeté le doute sur le fait que le resvératrol stimule la production de sirtuines.
Dans leurs La nature étude, qui a été financée par le Wellcome Trust et l'Union européenne, Gems et son équipe à l'UCL, rejoints par des collègues de l'Université de Washington, Seattle, aux États-Unis et de l'Université Semmelweis de Budapest, fournissent des preuves presque concluantes Les effets sur la longévité des animaux démontrés dans les études antérieures n'étaient pas dus à la sirtuine.
Ils ont commencé par examiner deux souches différentes de nématodes, chacune provenant d'une étude antérieure différente. Les vers ont été génétiquement modifiés de sorte que leurs gènes de sirtuine étaient trop actifs.
Sans surprise, ils ont constaté que les vers génétiquement modifiés vivaient plus longtemps que les vers de contrôle de type "sauvage" qui n'avaient pas été génétiquement modifiés.
Cependant, lorsqu'ils ont refait le test, cette fois en s'assurant que la seule différence entre les vers manipulés et les vers manipulés était la capacité de ce dernier à surproduire les sirtuines, ils ont constaté que l'effet de longévité avait disparu. Cela suggérait qu'un autre facteur génétique avait causé l'effet précédent. Dans l'une des deux souches d'origine, ils ont identifié une mutation probable dans un gène impliqué dans le développement des cellules nerveuses.
Les chercheurs se sont ensuite tournés vers une autre série d’expériences, utilisant cette fois un modèle transgénique de la mouche des fruits. Drosophila melanogaster cela avait été le cas des études antérieures qui avaient suggéré que la longévité était due à la surproduction de sirtuines.
Encore une fois, les chercheurs ont découvert que des facteurs génétiques autres que les sirtuines étaient à l’origine de l’effet de la longévité. Ils suggèrent que c'était l'ADN qui avait été inséré dans le génome de la mouche dans le cadre de la construction utilisée pour surproduire les sirtuines qui avaient causé l'effet. Ils sont devenus encore plus convaincus quand ils ont produit une nouvelle souche de mouche des fruits qui a produit des niveaux encore plus élevés de sirtuines et a constaté que sa durée de vie n'était pas plus longue.
Et, malgré des tentatives répétées, tant au Royaume-Uni que dans les laboratoires américains, les chercheurs n'ont pas été en mesure de démontrer que le resvératrol activait la sirtuine.
Dans une troisième série d'expériences, Gems et ses collègues ont réexaminé la suggestion selon laquelle la restriction alimentaire entraîne la longévité en activant les sirtuines. Pour ceux-ci, ils ont modifié les mouches des fruits afin de ne pas avoir le gène de la sirtuine et ont constaté que les restrictions alimentaires entraînaient encore une plus longue durée de vie. Ils ont conclu que la restriction alimentaire ne fonctionnait pas avec les sirtuines.
Gems a déclaré à la presse qu'ils trouvaient les résultats "très surprenants".
"Nous avons réexaminé les expériences clés liant la sirtuine à la longévité chez les animaux et aucune ne semble résister à un examen minutieux. Les sirtuines, loin d'être une clé de la longévité, semblent n'avoir rien à voir avec la prolongation de la vie."
Mais il a dit qu'ils voyaient cela comme une bonne nouvelle, car il est tout aussi important de revoir les anciennes idées que d’en présenter de nouvelles.
"Ce travail devrait aider à rediriger les efforts scientifiques vers les processus qui contrôlent réellement le vieillissement", a-t-il ajouté.
L'étude a eu un accueil mitigé. Certains chercheurs disent que cela a aidé à dégager l'air, il y a eu beaucoup de battage médiatique sur les sirtuines, tandis que d'autres affirment que le cas de sirtuin est encore robuste.
Johan Auwerx, chercheur à l'Institut fédéral de technologie de Lausanne (Suisse), a travaillé avec des sirtuins mais n'a pas participé à l'étude Gems. Il a déclaré à Nature News que l’étude sur les gemmes aiderait à libérer le terrain de se concentrer sur d’autres effets des sirtuines, tels que la régulation du métabolisme et la réponse au stress environnemental:
"Le domaine a été trop axé sur les déclarations de longévité exagérées", a déclaré Auwerx, "je ne pense pas que ce soit la fonction principale des sirtuins."
Mais un autre chercheur sirtuin, Leonard Guarente, basé au Massachusetts Institute of Technology de Cambridge, qui a publié les recherches originales sur le ver nématode, soutient que le lien de longévité existe et décrit le papier de Gems comme un simple obstacle.
"Nos données sont solides", a-t-il déclaré à Nature News, "je les soutiens et elles ont été reproduites dans d'autres laboratoires".
Gems lui-même était à l'origine réticent à travailler là-dessus, mais il a finalement décidé d'enquêter sur les rumeurs qui circulaient et de remettre en question certaines des conclusions initiales.
Auwerx a déclaré que le battage médiatique précédent avait peut-être causé des dommages au terrain. Il était intéressé à créer une entreprise de biotechnologie pour utiliser son travail sur les sirtuines, mais les investisseurs devenaient nerveux.Il a dit qu'il y avait trop de revendications sur la longévité et que "le terrain doit se calmer".
Gems a dit à Nature News que nous devrions toujours nous intéresser aux sirtuines. Ce sont des protéines intéressantes en elles-mêmes et elles ont des effets métaboliques très intéressants: elles pourraient toujours être des cibles de médicaments utiles, a-t-il ajouté.
Écrit par Catharine Paddock PhD

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