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Les scientifiques découvrent 11 nouveaux gènes à risque d'Alzheimer

Dans ce qui promet d’être une avancée majeure dans notre compréhension de la maladie d’Alzheimer, un groupe international de scientifiques a découvert 11 gènes auparavant inconnus qui augmentent le risque de développer cette cause de démence la plus courante.

L’étude, menée par le Projet international de génomique (IGAP) et co-dirigée par l’Université de Cardiff, Pays de Galles, Royaume-Uni, est publiée en ligne cette semaine à Génétique de la nature.

Le grand groupe de quatre équipes provient de 145 centres universitaires du monde entier et comprend la plupart des experts mondiaux en génétique de la maladie d’Alzheimer.

Ils croient que cette découverte, qui porte à 21 le nombre total de gènes connus pour augmenter le risque de développer la maladie d'Alzheimer, ouvrira de nouvelles voies de recherche pour améliorer nos connaissances sur les mécanismes qui sous-tendent la maladie du cerveau.

Julie Williams, responsable de la neurodégénérescence au Centre de recherche en neuropsychiatrie et génomique du Conseil de recherches médicales (CRM) de la Cardiff School of Medicine, a dirigé l'une des quatre équipes internationales. Elle dit:

"En combinant l'expertise et les ressources des généticiens du monde entier, nous avons été en mesure de surmonter notre instinct concurrentiel naturel pour réaliser une véritable avancée dans l'identification de l'architecture génétique qui contribue de manière significative à notre cartographie de la maladie."

L'étude s'appuie sur un travail d'analyse d'association à l'échelle du génome qui, depuis 2009, a permis de trouver les 10 autres gènes déjà connus pour être associés à la maladie d'Alzheimer.

Le professeur Williams, qui est également conseiller scientifique en chef pour le pays de Galles, affirme que la plus grande surprise a été de découvrir que plusieurs des nouveaux gènes impliquent la réponse immunitaire de l'organisme à l'origine de la démence.

Cependant, elle avertit que bien que nous ayons maintenant des détails sur 21 gènes connus pour augmenter le risque de développer la maladie d'Alzheimer, "une grande partie du risque génétique de la maladie reste inexpliquée".

"Des recherches supplémentaires sont encore nécessaires pour localiser les autres gènes impliqués avant de pouvoir obtenir une image complète", ajoute-t-elle.

Discovery 'confirme l'implication du système immunitaire

Pour l'étude, les équipes ont recueilli des données sur le génome de 74 076 personnes de 15 pays du monde entier pour trouver les 11 nouveaux gènes.

Les chercheurs affirment que l'une des découvertes les plus importantes concerne la région du complexe majeur d'histocompatibilité HLA-DRB5 / DRB1 du génome. Cette découverte confirme que le système immunitaire est en quelque sorte impliqué dans la maladie. Cette même région est associée à la sclérose en plaques et à la maladie de Parkinson.

Les découvertes s'articulent autour du type le plus courant et le plus tardif d'Alzheimer.

Le Pr Williams dit qu'ils veulent maintenant porter leur attention sur les personnes atteintes de la forme précoce de la maladie d'Alzheimer, qui contractent une forme plus grave de la maladie dans la quarantaine et la cinquantaine:

"Leur architecture génétique pourrait être la clé pour trouver encore plus de gènes impliqués dans la maladie d'Alzheimer. Ils portent une charge génétique plus lourde que ceux qui développent la maladie plus tard et donneront des indices sur les marqueurs génétiques à rechercher."

Elle dit qu'ils vont également rassembler ce qui a été découvert sur les facteurs environnementaux qui augmentent et diminuent le risque de développer la maladie d'Alzheimer.

Le professeur Williams affirme que ces découvertes sont grandement facilitées par le fait que les experts en génétique de la maladie d’Alzheimer mettent de côté leur envie de concurrencer et se regroupent au sein des grandes équipes nécessaires pour réaliser ce genre de percées. Maintenant, il en va de même pour les biologistes, ajoute-t-elle:

"Il serait très encourageant de voir également les biologistes moléculaires du monde se rassembler, sortir de leurs cloisons et s'unir dans leur objectif de démêler les maladies et de développer les traitements pour y faire face."

La recherche a été financée en partie par le Medical Research Council, le gouvernement gallois et Alzheimer's Research UK.

Le Dr Eric Karran, directeur de la recherche à Alzheimer's Research UK, déclare:

"La maladie d'Alzheimer est une maladie complexe qui nécessite une approche de recherche à multiples facettes et cette importante étude montre les progrès qui peuvent découler de la collaboration."

Dans une autre étude récemment publiée, des chercheurs de l’Université de Floride affirment qu’en révélant des liens entre la maladie d’Alzheimer et la maladie de Parkinson, ils ont ouvert la voie à de nouveaux traitements pour lutter contre ces maladies.

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