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Dr. Elizabeth Blackwell: Une héroïne pour les femmes

Bien que l'inégalité entre les sexes reste un problème pour les femmes en médecine, de grands progrès ont été réalisés au cours du siècle dernier. Les femmes représentent maintenant près de la moitié des étudiants en médecine aux États-Unis et un tiers des médecins - une réussite qui peut être attribuée en grande partie à la Dre Elizabeth Blackwell.
La Dre Elizabeth Blackwell a été la première femme aux États-Unis à recevoir un diplôme de médecine.
Crédit d'image: Bibliothèque nationale de médecine

En 1849, le Dr Blackwell, né en Grande-Bretagne, est diplômé du Geneva Medical College à New York, devenant ainsi la première femme aux États-Unis à recevoir un diplôme de médecine.

"L'importance [de ceci] ne peut pas être surestimée, car c'était une époque où une femme médecin n'était pas la norme sociale", a déclaré le Dr Shelley Ross, secrétaire générale de l'Association internationale des femmes médecins (MWIA). Nouvelles médicales aujourd'hui.

Jusqu'à sa mort en 1910, la Dre Blackwell était un ardent défenseur des femmes en médecine, consacrant une grande partie de son temps à la défense des droits des femmes et à la création d'institutions dédiées à la formation des étudiantes américaines et britanniques.

Bien que le Dr Blackwell ait été largement diffamé pour ces actions à l’époque, elle est apparue comme un modèle qui a ouvert la voie aux femmes en médecine.

"Parce que Blackwell a changé son rôle en tant que femme dans sa carrière de médecin, certains la considéraient comme anormale et inutilement rebelle, tandis que d'autres admiraient sa force et son courage et voyaient à quoi ses réalisations pourraient aboutir", a déclaré Alyssa Turose. .

"Blackwell a inspiré ceux de ce dernier point de vue, et beaucoup d'entre eux ont commencé à prendre des risques eux-mêmes afin de franchir les barrières sociales."

Dans le quatrième d'une série d'articles célébrant les modèles féminins en médecine, nous examinons les difficultés rencontrées par le Dr Blackwell pour devenir la première femme médecin des États-Unis.

Comment sa vie et sa carrière ont-elles contribué à préparer le terrain pour les étudiantes en médecine d'aujourd'hui? Quels défis restent pour les femmes dans la profession médicale?

S'engager dans une «croisade morale»

"Elizabeth, cela ne sert à rien. Vous ne pouvez pas être admis dans ces écoles. Vous devez aller à Paris et porter des vêtements masculins pour acquérir les connaissances nécessaires", a déclaré le médecin Joseph Warrington à Blackwell.

Jamais auparavant une femme n'avait été acceptée dans une faculté de médecine en Amérique, mais le découragement généralisé n'a pas découragé le Dr Blackwell.

"[…] Ni les conseils pour aller à Paris ni la suggestion de déguisement ne me tentèrent un instant", écrit Blackwell dans une lettre adressée à la baronne Anne Isabella Milbanke Byron en 1851. " entré, un cours de justice et de bon sens, et il doit être poursuivi à la lumière du jour et avec la sanction publique, afin d'accomplir son but. "

En 1847, après de nombreux refus de la part des écoles de médecine américaines, le Dr Blackwell s’est adressé à la faculté de médecine de Genève. La faculté du collège a permis au groupe d'étudiants de tous les sexes de voter sur l'admission de Blackwell, en supposant qu'ils ne laisseraient jamais une femme dans leurs rangs.

En plaisantant, le corps étudiant a voté à l'unanimité "oui". Elle a finalement été acceptée comme étudiante en médecine, ce qui en fait la première étudiante en médecine aux États-Unis.

Le discours de la ville

Le sexe du Dr Blackwell était initialement un point sensible à Genève. Les professeurs lui ont dit qu'elle devait s'asseoir à l'écart des autres étudiants et qu'elle était souvent exclue du laboratoire.

Un professeur lui a également demandé d’éviter de suivre des cours d’anatomie de la reproduction par crainte d’embarrasser des étudiants de sexe masculin. Dr. Blackwell a refusé cette demande, déclarant qu'elle voulait être traitée différemment des autres étudiants.

Cette attitude lui a valu beaucoup de respect et de soutien de la part de ses camarades de classe et, sur le plan académique, elle a prospéré pendant ses deux années à Genève.

Cependant, être la seule étudiante en médecine de l’établissement lui a permis de parler de la ville; Elle a été désapprouvée par d'autres femmes pour s'être opposée aux rôles de genre.

"Je n'avais pas la moindre idée de l'agitation créée par mon apparence en tant qu'étudiante en médecine dans la petite ville", écrit Blackwell dans son journal.

"Très lentement, je me suis aperçue qu'une femme de médecin à la table évitait toute communication avec moi, et que lorsque je me dirigeais en arrière vers l'université, les dames se sont arrêtées pour me regarder, comme un animal curieux.

J'ai ensuite découvert que j'avais tellement choqué la convenance de Genève que la théorie était bien établie, soit que j'étais une mauvaise femme, dont les dessins deviendraient progressivement évidents, soit que la folie serait bientôt apparente […] "

Dr. Elizabeth Blackwell

La Dre Blackwell était découragée par les attitudes négatives envers elle et maintenait son objectif: devenir médecin. En fait, elle était motivée par la discrimination sexuelle dont elle était victime.

"L'idée de remporter un doctorat a progressivement pris l'aspect d'une grande lutte morale", a-t-elle écrit dans son journal, "et le combat moral a eu un immense attrait pour moi".

Une réalisation «vraiment remarquable»

En 1849, à l'âge de 28 ans, la Dre Blackwell est diplômée de sa classe, devenant la première femme en Amérique à obtenir un diplôme en médecine.


"Pour une femme, détenir un diplôme et poursuivre une carrière apparemment réservée aux hommes était vraiment remarquable."
Crédit d'image: Bibliothèque nationale de médecine

Lors de la cérémonie de remise des diplômes, le doyen de la faculté de médecine de Genève, le Dr Charles Lee, a félicité publiquement le Dr Blackwell pour sa réussite et a déclaré «admirer l'héroïsme manifesté et sa sympathie pour les souffrances volontaires».

"En 1849, les femmes n'avaient toujours pas le droit de voter en Amérique.Pour une femme, détenir un diplôme et poursuivre une carrière apparemment réservée aux hommes était vraiment remarquable », a déclaré le Dr Kelly Thibert, président national de l’Association américaine des étudiants en médecine. MNT.

"Ce sont des actes comme celui-ci qui étaient indispensables au mouvement des femmes, visant à réaliser l'égalité dans tous les aspects de la vie, y compris dans le domaine de la science et des soins de santé", a-t-elle ajouté.

La nouvelle de son diplôme de médecine s'est généralisée et a obtenu une réponse essentiellement positive. Cependant, cette réaction favorable ne garantissait pas une carrière médicale au Dr Blackwell; la communauté médicale aux États-Unis restait réticente à accepter des femmes dans ses rangs, et le Dr Blackwell était incapable de trouver un hôpital qui lui permettrait d’acquérir une expérience médicale.

De plus, malgré le succès du Dr Blackwell à la faculté de médecine, les attitudes négatives vis-à-vis des étudiantes en médecine sont demeurées les mêmes.

Dans une édition imprimée du discours qu'il a prononcé lors de la remise des diplômes du Dr Blackwell, le Dr Lee a ajouté une note de bas de page indiquant que les inconvénients liés à l'admission des femmes à toutes les conférences dans une faculté de médecine toutes les occasions futures de s'opposer à une telle pratique […]. "

Peu après, l’Association médicale de l’État de New York a déclaré que «plus aucune femme» ne serait acceptée dans les écoles de médecine.

Dans les années à venir, le Dr Blackwell s'attaquera de front à l'inégalité entre les sexes pour les étudiantes en médecine, leur donnant ainsi la possibilité de se former et de pratiquer.

Fournir aux femmes un «environnement sûr pour étudier»

Inspirée par les défis auxquels elle était confrontée en tant que minorité dans le domaine de la médecine, la Dre Blackwell a créé l’Infirmerie de New York pour femmes et enfants en 1858.

Désormais connue sous le nom d'hôpital du centre-ville de l'Université de New York, cette institution avait pour but non seulement de fournir des soins médicaux aux pauvres, mais aussi de dispenser une formation médicale aux étudiantes et aux femmes médecins.

"Le fait d'avoir un environnement où les femmes pourraient étudier sans être stigmatisées par le sexe féminin ou le harcèlement des médecins de sexe masculin aurait fourni un environnement sûr pour les études", a déclaré le Dr Ross. MNT.

Aujourd'hui, les femmes représentent environ 47% des étudiants en médecine aux États-Unis - une réalisation qui n'aurait peut-être pas été possible sans la détermination de M. Blackwell à vaincre l'inégalité entre les sexes en médecine.

"[...] l'apparition de diverses écoles de médecine pour les femmes a seulement montré au monde que les femmes ne seraient pas dissuadées de devenir des médecins simplement parce que les hommes pensaient qu'ils ne devraient pas le faire. S'ils ne pouvaient pas être acceptés dans les écoles de médecine commencerait les leurs.

Il faut une personne avec une idée, une deuxième personne pour en faire un mouvement, puis elle devient O.K. à rejoindre, et ce serait la voie de l'acceptation pour les femmes en médecine. "

Dr. Shelley Ross

Même après avoir cessé de pratiquer la médecine à la fin des années 1870 à cause de problèmes de santé, le Dr Blackwell a continué à faire campagne pour les droits des femmes, ainsi qu'à réformer la médecine préventive, l'hygiène et la planification familiale.

Défis permanents pour les femmes en médecine

Selon le Dr Ross, en ce qui concerne l'acceptation des femmes dans les écoles de médecine, la «bataille a été gagnée». Cependant, un certain nombre de défis demeurent pour les étudiantes en médecine.


Des défis demeurent pour les femmes en médecine, mais les perspectives actuelles n’auraient peut-être pas été aussi brillantes sans le travail du Dr Blackwell.

Parler à MNTLe Dr Thibert a déclaré que les femmes en médecine sont souvent «assimilées» à certains rôles, tels que les soins infirmiers.

«Ne vous méprenez pas, j'ai beaucoup appris des infirmières et il n'y a absolument rien de mal à la profession infirmière ou à être confondu avec une infirmière», nous a-t-elle dit. "Cependant, lorsque la société perçoit que le seul rôle médical qu’une femme peut assumer est celui des soins infirmiers, il ya un problème, car nous limitons les femmes aux soins infirmiers simplement parce que notre opinion sur la carrière des femmes en médecine est étroite."

De plus, le Dr Thibert a noté que les femmes qui souhaitent poursuivre des spécialités médicales à prédominance masculine ont souvent des difficultés à trouver des mentors dans ces domaines.

Dr. Ross a dit MNT qu'avoir plus de femmes dans des rôles de direction au sein de la profession médicale pourrait aider à surmonter ces difficultés; à l'heure actuelle, les femmes ne représentent que 15% des chaires de département et 16% des doyens.

"Il faut que le nombre de femmes médecins occupant des postes de direction soit suffisant pour que le point de basculement soit atteint afin que ce soit maintenant la norme plutôt que l'exception", a déclaré le Dr Ross. «Souvent, les femmes occupant des postes plus élevés n’ont pas de jeunes femmes avec elles. C’est souvent parce que les jeunes femmes ne peuvent pas être persuadées de les suivre, alors nous devons les encadrer et leur donner le feu vert pour vouloir les diriger. . "

"Des organisations comme MWIA fournissent ce réseau aux femmes médecins qui leur donne les compétences nécessaires pour réussir dans un environnement sûr - similaire à l'hôpital universitaire entièrement féminin créé par Elizabeth Blackwell", a ajouté le Dr Ross.

La lutte pour l'égalité des sexes en médecine est loin d'être terminée, mais il est clair que sans le travail du Dr Blackwell, les perspectives pour les étudiantes en médecine et les médecins ne sont peut-être pas aussi brillantes.

Comme le dit le chercheur Tairmae Kangarloo:

"Elle était certainement en avance sur son temps et a ouvert la voie à d'autres femmes. Même aujourd'hui, 160 ans plus tard, nous continuons à admirer son travail et la manière dont elle a contribué à révolutionner le rôle des femmes."

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